CIENCIA

Cassini, el fin de un viaje a los secretos de Saturno

La misi贸n aport贸 informaci贸n valiosa sobre la conformaci贸n del sexto planeta del Sistema solar, sus anillos y algunas de sus lunas, que tienen el potencial de albergar vida.

por Diario Vivo NB
15 Septiembre de 2017

Como un meteoro, despu茅s de 22 descensos programados durante cinco meses, y a una velocidad de 113 mil kil贸metros por hora, la sonda聽Cassini hoy se evapor贸 en la atm贸sfera de Saturno despu茅s de dos d茅cadas de exploraci贸n del sexto planeta del sistema solar, sus lunas y el sistema solar.

El “grand finale” fue una especie de inmersi贸n en la atm贸sfera de Saturno, despu茅s de haber agotado todo su combustible, apuntar su antena hacia la Tierra y transmitir los 煤ltimos datos de la misi贸n pr谩cticamente en directo.

La NASA plane贸 la autodestrucci贸n de Cassini con sumo cuidado para evitar que cualquier resto de la sonda termine en algunas de las 50 lunas de Saturno, con el riesgo de contaminar alg煤n mundo con potencial de albergar vida.

La misi贸n Cassini-Huygens, un proyecto de colaboraci贸n entre la NASA y la Agencia Espacial Europea, se despidi贸 de la Tierra el 15 de octubre de 1997 con el objetivo de dar m谩s informaci贸n sobre los anillos de Saturno y sus sat茅lites naturales. Tard贸 siete a帽os聽 en llegar hasta Saturno y sus sat茅lites, en donde aport贸 informaci贸n como ninguna otra misi贸n.

Entre sus hitos, se cuenta que en 2005 el m贸dulo聽Huygens fue el primer artefacto humano en posarse sobre la luna de otro planeta, en este caso Tit谩n. Este sat茅lite del planeta anillado es uno de los candidatos para encontrar vida dentro de los l铆mites del Sistema solar, tal vez, entre sus lagos de metano l铆quido.

Cassini, la otra mitad de la misi贸n, orient贸 sus herramientas hacia Enc茅lado, dio im谩genes perfectas de sus聽chimeneas hidrotermales y un oc茅ano debajo de una espesa capa de hielo.聽 Tambi茅n, aport贸 las fotograf铆as m谩s claras que se tengan sobre el sistema de anillos de Saturno. Cassini fue testigo, adem谩s, de la formaci贸n de una luna m谩s a partir del material presente en estos anillos.

鈥淟a sonda ya no est谩. Gracias y adi贸s fiel explorador鈥, dijo el director del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsi贸n a Chorro (JPL) en聽Pasadena, en medio de festejos y gestos de emoci贸n entre los cient铆ficos.

A pesar de la triste noticia del fin de Cassini,聽la enorme recopilaci贸n de datos que dej贸 la misi贸n deja lugar para que los astr贸nomos tengan mucho trabajo por realizar. Por ejemplo,聽falta determinar si el planeta tiene un n煤cleo gaseoso debajo de su espesa atm贸sfera. Y a煤n queda por saber la duraci贸n exacta de聽 un d铆a en Saturno, que es dif铆cil de determinar por tratarse de un planeta gaseoso, que no ofrece una referencia geogr谩fica clara. La NASA comunic贸 que con la informaci贸n recolectada por Cassini, es posible que los trabajos se extiendan por m谩s de una d茅cada. Enc茅lado, en tanto, ya suena como candidato para recibir a una pr贸xima misi贸n que explore sus intrigantes oc茅anos subterr谩neos.


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